En su tiempo libre, este entrenador de Commanders y su perro compiten por ser el mejor del espectáculo

Cómo

Jeff Zgonina jugó 17 años en la NFL como liniero defensivo, pasó a ser entrenador de linieros defensivos y todavía tiene la constitución de Hulk, con brazos tan grandes que sobresalen de sus costados y piernas que hacen que los pantalones se vean más como spandex.

Ahora, más de una década después de su retiro, Zgonina aún podría pasar por jugador, y lo hace a menudo. trabajando con la línea defensiva de los Comandantes de Washington a través de ejercicios de pase rápido y rugiendo desde el costado como solo un hombre de su tamaño puede hacerlo.

Pero en mayo de 2016, Zgonina encontró a su rival: Squishy, ​​un mastín napolitano de 175 libras que el entrenador tenía la tarea de conducir alrededor de un cuadrilátero en una exposición canina en Stillwater, Oklahoma.

Squishy, ​​propiedad de otro manejador en el programa, hizo un “squishy” mientras daba cabriolas, obteniendo las miradas y risas de la audiencia mientras Zgonina se rendía y se paraba con una chaqueta deportiva amarilla hasta que Squishy terminó su, eh, “squish”. .” Entonces Zgonina le dio unas palmaditas en el estómago y lo elogió.

“Buen trabajo, Squishy”, dijo. “Buen trabajo.”

Desafiando su tamaño y el machismo de su primer amor, el fútbol, ​​Zgonina, de 52 años, tiene una segunda pasión como adiestrador de perros. Piense en “Best in Show” sin el secador o el spray para el cabello. Solo un poco de brillo para los abrigos de sus mastines y una atención al detalle que reflejaba su carrera como jugador.

Zgonina se destaca en el circuito de exposiciones caninas, en parte debido a su enorme estructura de 6 pies 2, pero también a su historia. ¿Cuántos manejadores tienen un anillo de Super Bowl? La afición que descubrió cuando terminaron sus días como jugador ha llenado un vacío competitivo y se ha convertido en una forma de terapia para él como miembro de un nuevo equipo.

“Me lo dijo hace un par de años cuando lo conocí”, dijo el tackle defensivo Jonathan Allen sobre Zgonina. “Quería ir a uno de sus shows, pero no nos dijo que iba a ir esa semana, así que no lo vimos. Pero él habla de eso todo el tiempo”.

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Cuando Zgonina se retiró en 2010 luego de un período de tres años en Houston, el ex entrenador Gary Kubiak lo animó a permanecer en el juego y entrenar. Pero Zgonina siempre había querido trabajar en la imprenta familiar que había iniciado su difunto padre. Se mudó a su casa en Chicago, solo para darse cuenta de que el trabajo no era para él. “En absoluto”, enfatizó.

Entonces, cuando los Texans jugaron contra los Bears en noviembre de 2012, Zgonina fue al juego y revisó la conversación de entrenador con Kubiak, quien le ofreció un trabajo en el personal de Houston. El trabajo de Zgonina como entrenador asistente de línea defensiva duró solo una temporada; Kubiak fue despedido y Zgonina no fue retenida. Luchó durante dos años para encontrar otro trabajo como entrenador.

Un día, después de escuchar a sus hijos pequeños rogar constantemente por un cachorro, Zgonina vio que estaban viendo “Dogs 101”, un programa de Animal Planet que profundiza en varias razas y presentaba al mastín napolitano.

“Dije: ‘Si alguna vez tengo un perro, será ese’”, recordó Zgonina. “Me gustó cómo se veía. Fue grande. Así que busqué perros en línea y encontré uno en Ohio, sin saber nada sobre perros. Compré el perro en línea y una semana después fui y lo recogí”.

Cuando Zgonina llegó para llevarse a casa al cachorro, al que llamó Nook, el criador le preguntó si planeaba tenerlo como mascota o convertirlo en un perro de exhibición. Zgonina, desconcertada, escuchó las palabras “podrías competir” cuando el criador le explicó qué era un perro de exposición. A partir de ahí, Zgonina encontró su próxima misión: descubrir cómo ganar títulos, al igual que lo hizo como selección de séptima ronda del draft procedente de Purdue en 1993.

Pronto, Zgonina y Nook se inscribieron en clases en Houston para aprender a mostrar.

“El show de Houston fue el primer show, y en realidad fue el [national show for Neapolitan mastiffs], también”, recordó Zgonina sobre su debut con Nook en 2014. “Estaban todos estos otros mastines napolitanos, y me enganché porque me gusta competir en cualquier cosa. Perdí y dije: ‘Está bien, tengo que resolver esto porque la gente me mira con desdén porque no sé qué diablos estoy haciendo’. ”

Zgonina se hizo amiga de otros manejadores, quienes compartieron consejos y trucos del oficio. Mostró a sus perros además del suyo propio para las repeticiones adicionales, limpió las cajas y ayudó donde pudo, no muy diferente de un novato de la NFL que aspira a uno de esos lugares codiciados en una lista de 53 hombres.

Al principio, Zgonina simplemente fue arrojada al ring y obligada a resolver las cosas sobre la marcha. Pero cuanto más competía con otros manejadores, más compartía historias de sus días como jugador, ganándose a todos.

“Cuando se quedaron cortos de personal, dijeron: ‘Oye, ¿puedes mostrarme este perro?’ [I said:] ‘Si seguro. ¿Qué debo hacer?’ ”, recordó Zgonina. “Y me dirían que cada raza se muestra un poco diferente a veces. Así que comencé a hacer eso, y luego vieron que tenía la confianza suficiente y que estaba haciendo un trabajo lo suficientemente decente, simplemente me preguntaron. . . . He estado mostrando perros pequeños, perros grandes. Haría cualquier cosa porque solo quiero estar en el ring”.

Dos de los mejores manejadores, Jill Bell y Brenda Combs, tomaron a Zgonina bajo sus alas, y no pasó mucho tiempo antes de que comprara una furgoneta velocista y estuviera de gira por el país, mostrando a Nook, otro mastín llamado Lulu y Caz, su Staffordshire bull terrier. .

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Combs, a quien Zgonina describió como un amigo cercano, es un ganador múltiple de Best in Show.

“Ella me asusta muchísimo”, dijo Zgonina. “Quiero decir, ella es la persona más dulce del mundo, pero es muy buena en lo que hace. Me tomó un par de años mostrarle un perro. Siempre hablamos y somos amigos, pero ella es intimidante. Ella me intimida hasta el día de hoy”.

Zgonina aprendió mucho de sus mentores, al igual que lo hizo en el fútbol. Aprendió que los perros perciben los nervios y las ansiedades de sus dueños, por lo que nunca podía emocionarse demasiado, como lo hace en los simulacros de pase rápido con los Comandantes. o de lo contrario, el perro también lo sentiría y se convertiría en “un completo loco”, dijo.

Sin embargo, Zgonina también tenía una ventaja que quizás solo un atleta profesional podría tener: puede desconectarse del ruido.

“Un manejador me dijo una vez que no podían creer lo relajado que estaba en el ring”, dijo. “…Solo dije que no noto a nadie, porque cuando jugué, no noté a nadie. Entro y soy yo, el perro y el juez. Y eso es.”

Lulu, la mastín hembra de Zgonina, parecía destinada a mostrarse. Pero Zgonina rápidamente se dio cuenta de que Nook, que pesaba 170 libras y era un mastín napolitano más delgado, no tenía interés en mostrarse ni los rasgos físicos necesarios para ganar constantemente. Eso convertía cada fin de semana en un desafío para su dueño. los jueces miran para la conformación de un perro para ver si se ajusta a las pautas de la raza: ¿Tiene una buena “línea superior”, que es la línea de perfil que se extiende desde la base de la cola de un perro hasta los hombros? ¿Se mueve como debería hacerlo su raza? ¿Se porta bien?

Nook no tenía una gran línea superior. Él tampoco se movía suavemente. Y lucharía contra Zgonina en el ring, tanto que el ex liniero a menudo sudaba a través de su chaqueta deportiva.

“Mis bíceps se acalambraban durante el par de minutos que estuve en el ring”, dijo Zgonina. “[Nook would] parar, y me caía a veces. Era comedia para todos, pero yo estaba decidido”.

Y Zgonina lo descubrió. En los últimos ocho años, estima que ha competido en unos 80 espectáculos con sus perros, acumulando varias victorias y algunas derrotas cercanas.

“Normalmente éramos los únicos [Neapolitan mastiff] eso apareció, así que sí, ganamos mucho”, dijo Zgonina con una sonrisa. “Hemos vencido a algunos perros, pero creo que se trataba más de mí que del perro”.

Nook murió en 2020 y Lulu vivió solo 19 meses, ambos por problemas cardíacos. No fue hasta marzo que Zgonina consiguió otro mastín, Hank, que compró a un criador en Argentina.

Hank voló en un avión al Aeropuerto Internacional John F. Kennedy, donde lo recibió Zgonina. Con nueve meses y pesando ya 135 libras, Hank ya se mostró una vez, en Maryland durante la temporada baja de la NFL. No importa que ningún otro mastín se presentó ese día y el no tan pequeño Hank tenía garantizado un premio. Está invicto, 1-0.

Los Commanders ascendieron a Zgonina a entrenador de línea defensiva este mes, pero tiene la intención de mantener sus dos pasiones. Espera encontrar más clases para entrenar a Hank durante la temporada y planea competir en más exposiciones caninas durante la temporada baja.

El fútbol es su solución competitiva y su liberación terapéutica, al igual que sus cachorros.

“Es un deporte de equipo. Eso es lo que me gusta”, dijo Zgonina. “No soy golfista. No soy tenista. Soy jugador de fútbol, ​​y eso es un deporte de equipo. Así que somos el perro y yo trabajando juntos”.

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