Playas del sur de Florida lidiando con un volumen récord de algas marinas

Los bañistas caminan entre el sargazo a lo largo de la playa en Collins Avenue y 27th Street en Miami Beach.  Los tapetes de esta semana han sido modestos, pero MIami-Dade ha visto cantidades récord este verano.

Los bañistas caminan entre el sargazo a lo largo de la playa en Collins Avenue y 27th Street en Miami Beach. Los tapetes de esta semana han sido modestos, pero MIami-Dade ha visto cantidades récord este verano.

pportal@miamiherald.com

Todas las mañanas, antes de que llueva una tormenta de visitantes en Miami Beach, un tractor pesado barre la costa y recoge un alga apestosa de color marrón conocida como sargazo.

Normalmente, el proceso funciona como un reloj para el Departamento de Parques y Recreación del Condado de Miami-Dade. Pero en los últimos meses, se ha convertido en un esfuerzo más laborioso a medida que cantidades récord contaminan la costa del condado.

Con meses restantes en la temporada típica de algas marinas, el tonelaje recolectado del condado ya ha superado los últimos dos años.

“Esto es probablemente lo máximo que hemos visto desde 2018”, dijo Tom Morgan, jefe de operaciones del departamento de parques del condado. “Tenemos jefes en la playa que nos detienen, nos señalan y nos preguntan qué está pasando”.

El sargazo no es inherentemente peligroso. En la superficie del océano, de hecho, las algas a la deriva son una parte vital de un ecosistema más grande, proporcionando un hábitat esencial para invertebrados, peces, cangrejos y camarones.

Pero, en exceso de volumen, puede ser un problema para la vida humana y marina por igual. Las esteras masivas de cosas ásperas pueden hacer que nadar y caminar sea desagradable para los amantes de la playa.

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Un tractor recoge algas en Miami Beach el jueves. Los tapetes de esta semana han sido modestos, pero MIami-Dade ha visto cantidades récord este verano. pedroportal pportal@miamiherald.com

Y cuando se cuelga demasiado sargazo a lo largo de la orilla, puede crear una barrera para las tortugas marinas recién nacidas que se escabullen de la arena al mar. Cuando demasiado flota sobre el agua durante demasiado tiempo, puede impedir que la luz se filtre debajo de la superficie del océano y absorber el oxígeno necesario para los manglares y la vida marina.

Luego está el olor. Fermentando bajo el sol de verano del sur de Florida, el sulfuro de hidrógeno producido por la descomposición de las algas marinas crea un hedor parecido a huevos podridos, un aroma que tiende a alejar a los turistas.

Incluso puede ser un problema de salud. El Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional informa que puede causar “irritación en los ojos y el sistema respiratorio”. En concentraciones especialmente altas, el gas puede causar apnea, coma, convulsiones, mareos, dolor de cabeza, debilidad, irritabilidad, insomnio y malestar estomacal. Los estudios también muestran una correlación entre el crecimiento de las algas marinas y una bacteria que con frecuencia cierra las playas a los bañistas.

El equipo de recolección de sargazo del departamento de parques y recreación del condado limpia todas las playas desde Miami Beach hasta el límite del condado de Broward “tres veces al día, los siete días de la semana”. Sus registros de “rastrillo” de playa que documentan el volumen de algas marinas solo se remontan a 2018, cuando el condado experimentó por primera vez una brote entonces sin precedentes de sargazo y comenzó a controlar el tonelaje.

“Antes de 2018, no vimos grandes cantidades de sargazo en nuestra costa”, dijo Morgan. “Estamos aprendiendo a vivirlo. Y creo que lo estamos manejando mejor de lo que lo hemos hecho”.

Los datos de registro del “rastrillo” muestran que la cantidad total de sargazo recolectado en el condado desde octubre de 2019 hasta septiembre de 2020 ascendió a unas 15.000 toneladas. Ese número creció a más de 21.000 toneladas al año siguiente.

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Una gruesa capa de algas sargazo llegó a la costa el jueves en Miami Beach, parte de un volumen récord visto en lo que va del verano en las playas del sur de Florida. pedroportal pportal@miamiherald.com

Este año, con agosto y septiembre aún sin contabilizar, los registros muestran que se han recolectado casi 25,000 toneladas de sargazo en las playas de todo el condado.

El condado de Miami-Dade no es el único receptor de un brote de sargazo. Los condados de Broward y Palm Beach también están experimentando un año récord para el sargazo. Así es el Caribe.

Aunque hay Aún no hay una explicación definitiva para el aumento de algas marinas, los científicos plantean la hipótesis de que los factores contribuyentes incluyen aumentos de temperatura asociados con el cambio climático y la contaminación de nutrientes en el Océano Atlántico causada por la deforestación y la escorrentía de fertilizantes. Esos científicos incluyen a Helena Solo-Gabriele, profesora de ingeniería ambiental y de materiales en la Universidad de Miami, y su estudiante de doctorado Afeefa Abdool-Ghany.

Solo-Gabriele y Abdool-Ghany fueron coautores del primer estudio científico para analizar la relación entre el sargazo y los enterococos, una bacteria que es un indicador de los desechos humanos o animales en el agua. Las playas del condado de Miami-Dade fueron el foco de su estudio.

“Los niveles de bacterias en las playas del condado de Miami-Dade han aumentado constantemente durante la última década”, dijo Solo-Gabriele. “Lo que encontramos fue que un aumento de bacterias en la playa estaba relacionado con aumentos en el sargazo. Uno alimenta al otro”.

Los enormes montículos diarios que se extraen de las playas también han creado otro problema. Qué hacer con ello.

En las áreas que ven la mayor acumulación de sargazo, como alrededor de los embarcaderos de la playa, Morgan dijo que el condado tiene un proveedor contratado que lo convierte en abono.

“Y luego, una vez que se convierte en abono”, dijo, “se puede usar en ciertas aplicaciones como fertilizante comercial”.

Abdool-Ghany también está estudiando qué tan bien le va a las algas marinas como fertilizante. Ya probó varias mezclas, incluida una mezcla únicamente de sargazo y otra que incorpora desechos de jardín como recortes de césped. Ambos han tenido éxito; ella ya ha cultivado plantas de rábano con el material compostado.

“Nos preocupaba que la sal del sargazo no permitiera que las plantas crecieran. Poco sabíamos que no era un problema en absoluto”, dijo Solo-Gabriele. “Entonces puedes tomar sargazo y ponerlo en un compostador, dejarlo allí y después de tres meses, es un material orgánico arenoso. Puedes tomar ese material y crecerán algunas plantas”.

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Un equipo limpia el sargazo a lo largo de la playa en Collins Avenue y 27th Street en Miami Beach el jueves 2 de agosto de 2019. 25, 2022. Pedro Portal pportal@miamiherald.com

El Departamento de Protección Ambiental de Florida todavía está en el proceso de crear pautas de seguridad para el compostaje de sargazo, ya que las algas marinas contienen naturalmente arsénico, que es altamente tóxico para los humanos. Pero investigadores como Abdool-Ghany ya están a la vanguardia en la búsqueda de las mejores formas de utilizar el material orgánico, especialmente porque se espera que el sargazo siga siendo un excedente.

“Creo que esto nos dice que debemos prestar especial atención al cambio climático y comenzar a pensar realmente en el impacto potencial del aumento de la temperatura y el aumento del nivel del mar”, dijo Solo-Gabriele. “Creo que apenas estamos comenzando a ver el comienzo”.

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Un equipo limpia el sargazo a lo largo de la playa en Collins Avenue y 27th Street en Miami Beach el jueves 2 de agosto de 2019. 25, 2022. Pedro Portal pportal@miamiherald.com

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